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1.4.La medicina en la Antigüedad clásica


1.4. Alejandrinos y empíricos

Como hemos señalado en el módulo 2 de este tema, el escenario central de cultivo de la medicina racional se trasladó de las ciudades griegas a la metrópoli, especialmente a Alejandría, capital del Egipto ptolemaico. Se produjeron circunstancias sociales, políticas y económicas adecuadas para el desarrollo de la medicina. En el año 280 aC se fundó el Museum, una especie de gran institución docente y de investigación donde desarrollaban su labor una centena de científicos de todas las materias (medicina, matemáticas, mecánica, astronomía, geografía, etc.). Junto al Museum se encontraba la gran Bibliotecacon miles de volúmenes. La biblioteca rival de la de Alejandría fue la de Pérgamo. Un hecho relevante es que en este periodo llegaron a realizarse disecciones de cadáveres.

Es necesario destacar que, como señala F. Kuldien, si aquí la lengua griega se convirtió en idioma cosmopolita, la medicina griega se convirtió en la medicina del mundo conocido.

El periodo puede dividirse en tres etapas. La primera fue la "progresista" y los principales representantes fueron Herófilo (335aC - 280 aC) y Erasístrato (ca 304 aC - 250 aC). El primero fue discípulo de Praxágoras de Cos, cuyas enseñanzas asumió y combinó con la perspectiva filosófica escéptica. Este hecho explica, quizás, que sus posturas chocaran a veces con las de los hipocráticos y aristotélicos. Fue uno de los que realizó disección de cadáveres humanos y sus contribuciones anatómicas fueron notables. Describió las meninges, los plexos coroideos, lo que hoy conocemos como prensa de Herófilo —la confluencia de los senos venosos— y el cuarto ventrículo. Contribuyó al conocimiento de la anatomía de otros sistemas, diferenció la pared arterial de la venosa, y distinguió las tres membranas oculares. En el terreno de la patología no confió en la interpretación finalista de la physis y centró su atención en la observación de los síntomas y las causas próximas de las enfermedades. Midió el pulso utilizando un reloj de agua.

Herófilo
Escultura en terracota que representa a Herófilo

Erasístrato fue discípulo de Crisipo, uno de los principales representantes de la Escuela de Cnido a finales del s. IV aC. Sus contribuciones en el terreno de la anatomía fueron, como las de Herófilo, notables. Describió las circunvoluciones cerebrales y el cerebelo, distinguió los nervios sensibles de los motores, estudió las arterias bronquiales, las válvulas cardíacas y los vasos quilíferos. Desechó la idea de que los líquidos que se ingerían llegaban a los pulmones para refrigerarse cuando describió la glotis. Formuló conceptos morfológicos, como el de "parénquima".

Erasístrato interpretó algunas enfermedades desde la perspectiva mecánica por influencia de las ideas físicas de Estratón. Tuvo tendencia localicista, lo que le condujo a realizar hallazgos "anatomopatológicos" como el endurecimiento del hígado en la ascitis.

La obra de Herófilo y de Erasístrato no tuvo continuidad; sí fueron la base de escuelas que perduraron varios siglos, pero sin capacidad de innovar. Como contrapunto puede situarse la labor de los empíricos. Éstos rechazaron la disección de cadáveres humanos y de cadáveres de animales. Sus recursos se basaron en la observación propia, observaciones ajenas y el uso de la analogía o semejanza.

Durante los siglos II y I aC bajo la influencia de los empíricos y en alguna ocasión de los seguidores de Herófilo y de Erasístrato, se desarrolló la farmacoterapia, la toxicología, la cirugía y el comentario filológico de los textos hipocráticos. Fueron éstos los que mitificaron la figura de Hipócrates, a quien llamaron "el más divino de los médicos".

En el terreno de los fármacos destacó Cratevas, médico de Mitrídates III, rey del Ponto, cuyos textos de materia médica y plantas medicinales, con imágenes, influyó en autores posteriores como Dioscórides.

En el campo de la toxicología destacó Nicandro de Colofón, autor de un tratado sobre las mordeduras de serpiente y animales venenosos.

Mundo helenístico
Reinos helenísticos hacia el 240 aC

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